Por qué es importante aprender y hacer Periodismo de Datos

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Hassel Fallas autor

“Hubo una época en que todo lo que se requería para ser periodista era dedicación a la verdad, mucha energía y algo de talento para escribir. Todavía se necesita de eso, pero ya no es suficiente. Hoy el mundo se ha complicado, es tan explosivo el crecimiento de la información disponible que el periodismo necesita ser tanto un filtro como un transmisor; un organizador y un intérprete tanto como quien recopila y entrega los hechos (…) En resumen, un periodista debe ser un gerente de bases de datos, procesar y ser analista de data”.

Ese mensaje, incluido en el libro Periodismo de Precisión de Philip Meyer, es uno de los que me convenció de  entrar de y con cabeza al Periodismo de Datos. Cada vez que puedo comparto el consejo de Meyer con futuros periodistas y también lo uso para mover el tapete de quienes ya lo son. Así lo hice la semana pasada (31/10/2014) en Managua, Nicaragua, con jóvenes estudiantes y periodistas, interesados en hacer Periodismo de Datos.

El evento, organizado por el Instituto de Estudios Estratégicos y Políticas Públicas, se realizó en el marco de Desarrollando América Latina, Nicaragua 2014. También participaron Juan Manuel Casanueva, director de SocialTic y el periodista Víctor Valbuena.

Transcribo algunas de las preguntas y respuestas del encuentro, más otras reflexiones sobre el tema. O si lo prefiere, vea el video de la conferencia.

¿Qué es periodismo de datos?

Construir: reportajes de investigación a partir del análisis de bases de datos, contengan estas millones o miles de registros.

Analizar: requiere, como en la Ciencia de Datos, de habilidades matemáticas y estadísticas; además de colaboración entre periodistas, ingenieros en sistemas, programadores, diseñadores y cualquier otro profesional con los conocimientos indispensables para dar cuerpo al análisis y a la forma de presentar los datos.

Aprovechar tecnologías: utilizar programas informáticos de pago, gratuitos o de código abierto para entrevistar a las bases de datos y extraerles conclusiones de interés público.

Visualizar: presentar y representar las conclusiones del análisis por medio de visualizaciones de datos y/o aplicaciones interactivas.

Investigar: exige corroborar, validar, cruzar los datos con otras fuentes de información y un reporteo a profundidad.

Humanizar: los datos nos cuentan lo que está pasando, pero es ineludible salir a la calle a analizar cómo se comportan en la vida real y cómo impactan a las personas. Ese paso  nos permite humanizar los números y contarle al lector por qué importan.

(Más sobre el tema: Acercándose al Periodismo de Datos y Secretos del Periodismo de Datos).

¿Cómo empezar en Periodismo de Datos?

El primer consejo es perder el miedo a la matemática. Una forma de conseguirlo es apasionarse por aprender a aplicarla con fines periodísticos. Empiece a trabajar con pequeñas bases de datos. Recopile una base de algún tema de interés, alguno que signifique algo para usted.

Use una hoja de cálculo, de Excel o de Open Office, para sumar, restar, ordenar de mayor a menor los números, hacer sumatorias, sacar variaciones. (Para aprender a hacerlo, puede consultar estos cursos y manuales: Escuela de Datos,  Manual de Periodismo Iberoamericano, Manual de Periodismo de Datos)

Saque promedios, investigue para qué sirve una media, una mediana y una moda. Aplíquelas a los datos de su base y cuando menos se percate ya habrá aprendido principios de la Estadística.

No se limite a sí mismo. Poco a poco, vaya incrementando la cantidad de datos con que trabaja y la complejidad de sus análisis. Recuerde que un viaje de mil millas comienza con un paso.

 ¿Cómo hago Periodismo de Datos si no tengo un ingeniero o un diseñador en el equipo?

  1. Si no tiene esos recursos aproveche las herramientas gratuitas en línea. Algunas para extraer datos de páginas web (raspar, scrapping) son: Import-io y el importHTML de Google. El ingeniero Rigoberto Carvajal también explica cómo hacerlo en este artículo.
  2. Si debe extraerlos de un PDF, pruebe Tabula. Si necesita estructurarlos, una buena alternativa es Refine. Para analizar y visualizar datos por su propia cuenta son recomendables: Tableau Public, Data Wrapper, RAW  y Many Eyes de IBM.
  3. Busque aliados clave. Si necesita ingenieros o programadores para desarrollar un proyecto siempre habrá un amigo de un amigo que lo es. Preguntando se llega a Roma, dice el dicho. La universidad, por ejemplo, es un buen lugar para buscar estudiantes de ingeniería, diseño gráfico, matemática o estadística interesados en colaborar con análisis de datos. Como periodistas tenemos que  trabajar más y mejor en equipo; crear redes con profesionales y organizaciones de la sociedad civil que nos ayuden a evidenciar el poder de los datos.

 ¿Cómo hacer Periodismo de datos si en mi país hay pocos datos o están desactualizados?

Los gobiernos realmente comprometidos con políticas de gobierno y datos abiertos ponen al alcance de la ciudadanía las bases de datos con información pública que generan, de forma completa y en formatos fácilmente utilizables. No se vale incluir en los portales de datos abiertos solo una porción de ellos. Tampoco colgar como data los porcentajes de impacto de X o Y, porque un porcentaje sin su base no sirve para nada. Igual que una data con dos o tres años sin actualizarse.

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Parte de nuestro trabajo es solicitar que las instituciones nos entreguen esa data indispensable para efectuar análisis; una labor que, a menudo, implica ser perseverantes porque no todos los países tienen verdaderas políticas de datos abiertos o cumplen el derecho de acceso a la información de sus ciudadanos.

Si la resistencia a entregar la información es mucha, puede ser útil explicarle a la audiencia por qué esos datos son de interés público. Un artículo que recopile criterios de personas afectadas por esa falta de información y de fuentes indicando qué tipo de decisiones, para el bien común, podrían tomarse a partir del análisis de esos datos.

También es recomendable buscar fuentes alternativas que recopilan datos del país: el Banco Mundial, la Organización Internacional del Trabajo, la Cepal, y cualquier otra organización con data abierta a nivel global.

Finalmente, tome en cuenta que si bien es cierto es fundamental conseguir los datos también lo es saber qué hacer con ellos, cómo analizarlos (consulte también: Entrevista con una base de datos).

“Para defenderse de ser manipulados, los medios de comunicación necesitan más confianza en sí mismos y la mejor ruta a esa confianza es por medio del conocimiento”, Philip Meyer


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